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VIA Technologies et Zhaoxin renforcent leurs liens de développement de CPU x86 – High-teK.ca

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Nous avons discuté de Zhaoxin à plusieurs reprises au cours des dernières années et couvert les efforts de l’entreprise pour créer un véritable concurrent x86. C’est une tâche difficile pour VIA, l’un des actionnaires et contributeurs IP de Zhaoxin, qui n’a jamais été compétitif avec AMD ou Intel en matière de construction de processeurs hautes performances. À l’origine, la société s’est taillé un marché dans le segment de l’ultra-basse consommation (le mini-ITX, par exemple, est à l’origine une norme VIA). Il y a quelques années, il a conclu un accord avec Shanghai Zhaoxin Semiconductor pour permettre à cette société de construire ses propres conceptions x86. Maintenant, il étend cet accord avec quelques transferts IP supplémentaires.

À ce jour, les processeurs Zhaoxin ont été décevants par rapport à une puce x86 moderne, mais le niveau global de performances qu’ils offrent s’est encore amélioré, petit à petit. Sa dernière puce, le KX-U6780A, a réussi à offrir des performances de jeu comparables à celles d’un APU faible de classe Excavator avec la moitié des cœurs. Bien que ce ne soit pas exactement une approbation retentissante, c’est une meilleure concurrence que celle offerte par la société dans le passé. Avec la famille KX-7000 en cours de développement et censée cibler un processus de 7 nm, il y a de l’espoir pour une amélioration future.

Image par THG

Actuellement, les processeurs de Zhaoxin sont tous considérés comme des évolutions du cœur « Isaiah » de VIA. Isaiah est une conception de 12 ans construite par Glen Henry à Centaur et commercialisée à l’origine sous le nom de VIA Nano. Le Nano a en fait eu un certain succès grand public et aurait pu être un concurrent contre Atom sur son premier marché. Mais VIA n’a pas réussi à susciter l’intérêt des équipementiers pour la pièce, ou elle s’est heurtée à d’autres problèmes non spécifiés. Isaiah était une avancée majeure par rapport au VIA C7, qui était une puce dans l’ordre, mais il n’y a pas assez de détails disponibles sur les capacités exactes de Zhaoxin pour vraiment comparer comment l’architecture plus moderne a divergé de ses racines.

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VIA est vendre de la propriété intellectuelle à Zhaoxin, et sa filiale à 100 % Viabase fait de même. La valeur totale de la transaction devrait s’élever à 257 M$, et VIA s’attend à comptabiliser un bénéfice d’environ 197 M$ après les coûts associés. La Chine est sans aucun doute intéressée par l’accord, étant donné que les combats entre elle et le gouvernement américain ont renforcé l’urgence de développer sa propre fabrication locale de silicium.

Il sera particulièrement intéressant de voir si la famille KX-7000 de Zhaoxin intègre l’une des améliorations que Centaur Technology (une autre filiale de VIA, acquise aux côtés de Cyrix à la fin des années 1990) a annoncées lors du lancement du cœur de processeur CHA en 2019. CHA devrait être le premier processeur de serveur à inclure un cœur d’accélérateur AI intégré et il offrira jusqu’à huit cœurs avec prise en charge de fonctionnalités telles que AVX2 et AVX-512.

Historiquement, les conceptions de Centaur se sont concentrées sur l’élimination de ce que l’entreprise considère comme une cruauté superflue qui conduit à de mauvais compromis entre performances et efficacité énergétique. Ses cœurs de processeur ont souvent été conçus pour être «assez bons» tout en offrant une longévité de batterie exceptionnelle ou des températures de fonctionnement froides. Le fait que VIA et Zhaoxin renforcent leurs liens pourrait être interprété comme un signe que nous verrons davantage de fab work de VIA apparaître en Chine. Alors que les États-Unis ont imposé certains moratoires sur ce que les entreprises chinoises peuvent acheter et sur quel type de biens, nous n’avons pas encore vu d’informations suggérant que VIA, qui détient la fraction la plus faible du marché des PC, a vraiment retenu l’attention.

Le CHA devait initialement être livré cette année, donc les processeurs KX-7000 basés sur celui-ci en 2021 ont du sens. Alternativement, cela pourrait être la première conception de noyau indépendante de Zhaoxin, avec un peu d’aide de la bibliothèque de brevets et des ingénieurs de VIA. S’ils continuent à s’améliorer, j’espère que certains de ces cœurs de processeur traverseront l’océan en plus grand nombre. Cela ne nous dérangerait certainement pas un slug-out à trois voies pour le meilleur processeur, si Zhaoxin peut relever le défi dans quelques années de plus.

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