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Une brève histoire des processeurs Intel, partie 1 : du 4004 au Pentium Pro – High-teK.ca

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Pour célébrer le 42ème anniversaire du 8086 et les débuts de l’architecture x86, nous bousculons nos précédentes rétrospectives sur certaines des conceptions de processeurs les plus importantes d’Intel. Dans cet article, nous avons résumé les premières décennies de l’histoire, du 4004 en 1971 au Pentium Pro en 1994. Cette période couvre les deux premières époques de la loi de Moore (un concept dont nous avons parlé ailleurs), dans lequel les capacités ont été rapidement intégrées sur une seule plaquette contiguë, puis au fur et à mesure que le nombre de transistors du microprocesseur et les vitesses d’horloge continuaient d’augmenter.

Aujourd’hui, les puces x86 sont l’épine dorsale de l’informatique moderne. ARM peut dominer l’industrie des smartphones, mais les services et plates-formes basés sur le cloud sur lesquels les smartphones s’appuient se trouvent dans des centres de données fonctionnant sur du matériel x86. Ce qui est surprenant, avec le recul, c’est que personne chez Intel n’avait même la moindre idée que cela allait avoir lieu. Intel avait coulé ses espoirs et ses rêves dans le i432APX, un microprocesseur 32 bits avec une conception radicalement différente de tout ce que la société avait essayé auparavant. Les premières ventes des 8086 et 8088 n’étaient pas très fortes, car l’ensemble du marché informatique faisait face à une sorte de surabondance de matériel. L’opération Crush d’Intel, un effort de marketing et de support agressif autour du 8086, a contribué à changer cela et a attiré l’attention d’IBM dans le processus.

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Entrez IBM. Lorsque Big Blue a décidé de construire son premier PC, il a réduit le champ à trois choix : le 68000 de Motorola, l’Intel 8086 et l’Intel 8088. Parce que les 8088 et 8086 étaient compatibles entre eux, peu importait finalement quel processeur Intel IBM a choisi. IBM connaissait mieux Intel que Motorola et Microsoft disposait déjà d’un interpréteur BASIC avec prise en charge x86. Si IBM avait fait le contraire, nous pourrions bien être assis ici à parler de la montée en puissance de « Motosoft » au lieu de « Mintel ». La décision d’IBM de soutenir Intel a façonné l’avenir de l’informatique et les futurs processeurs d’Intel. Au cours des années suivantes, des équipementiers comme Compaq ont mis sur le marché de nouveaux systèmes, alimentés par de nouveaux processeurs x86 plus avancés.

Ci-dessous, nous discuterons de la prochaine série de processeurs Intel, en commençant par le 80286 et en passant par le Pentium Pro. Le 80186, alors qu’il existait techniquement, était en fait principalement utilisé comme microcontrôleur intégré plutôt que comme processeur de PC (à quelques exceptions près). Pour la plupart, la ligne de succession est passée du 8086/8088 au 80286.

Le 8086 à Pentium peut sans doute être regroupé en une seule famille de produits, quoique une famille qui a énormément évolué en moins de 20 ans. Toutes ces puces exécutaient des instructions x86 natives en utilisant ce que nous appelons maintenant l’exécution dans l’ordre (avant l’invention de l’exécution dans le désordre, nous appelions simplement cette « exécution »). Intel a dominé le marché de l’informatique personnelle grâce à ces noyaux. En octobre 1985, le 80386DX le plus rapide était cadencé à 12 MHz. En juin 1995, le Pentium 133 était en vente – une amélioration de la vitesse supérieure à 10 fois, en plus de toutes les améliorations architecturales, en seulement une décennie.

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À ce stade, Intel avait déjà largement conquis le marché des ordinateurs personnels et commencé à faire des incursions précoces dans les espaces des postes de travail et des centres de données, mais la majeure partie du marché appartenait toujours à diverses architectures RISC soutenues par des acteurs bien établis comme Sun, MIPS et HP. Intel voulait se développer dans les centres de données et les postes de travail professionnels, mais pour ce faire, il avait besoin d’une architecture CPU qui lui permettrait de rivaliser avec ces puces de poste de travail haut de gamme sur des performances absolues. Intel avait augmenté sa capacité de fabrication dans les années 1980 et 1990, et toute nouvelle puce devait faire plus que simplement augmenter les performances – il fallait qu’elle soit un processeur capable de tirer parti des économies d’échelle croissantes d’Intel.

Le Pentium Pro et ses descendants étaient ce CPU. Nous discuterons de leur évolution – et des fonctionnalités qu’ils ont apportées au marché – dans la partie 2.

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