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SK Hynix achète l’activité mémoire d’Intel et la fonderie NAND pour 9 milliards de dollars

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SK Hynix a annoncé qu’il allait acquérir l’activité de mémoire NAND d’Intel pour 9 milliards de dollars, y compris la fonderie SSD NAND d’Intel, son activité de composants et de plaquettes et l’usine de fabrication construite par Intel à Dalian, en Chine. L’annonce indique spécifiquement qu’Intel conservera son activité Optane.

Pas la chronologie la plus rapide

Les deux sociétés envisagent un long processus de vente. SK Hynix et Intel espèrent obtenir l’approbation des régulateurs pour la fusion d’ici la fin de 2021. Une fois l’approbation accordée, SK Hynix paiera à Intel 7 milliards de dollars pour son activité NAND, la propriété intellectuelle associée, les employés et la fonderie de Dalian. Disons que cela se produit au début de 2022. L’accord prévoit alors une période prolongée au cours de laquelle SK Hynix possède la plupart (mais pas la totalité) de l’IP NAND d’Intel.

En mars 2025, SK Hynix verse à Intel les 2 derniers milliards de dollars et reçoit « les actifs restants, y compris la propriété intellectuelle liée à la fabrication et à la conception de plaquettes flash NAND, les employés de R&D et la main-d’œuvre de l’usine de Dalian ». SK Hynix achète le bâtiment en 2022, mais il ne sera responsable des travailleurs qu’en mars 2025. Dans le cadre de cet accord, Intel construira la NAND à Dalian jusqu’à la fin du premier trimestre 2025 et conservera toute la propriété intellectuelle liée à la fabrication. de NAND jusqu’à ce que la dernière partie de la transaction soit finalisée.

Le groupe Intel Non-volatile Memory Solutions Group (NSG) a connu une année 2019 difficile, ce qui n’est pas surprenant, étant donné que l’ensemble du marché de la mémoire flash NAND a été battu cette année-là. Ce qui est surprenant, c’est qu’Intel vendrait l’entreprise maintenant, étant donné la hausse des revenus dont NSG a bénéficié pendant la pandémie. Voici d’abord les résultats des dernières années et le total des revenus générés par l’unité.

Voici une ventilation plus spécifique du dernier trimestre, contrastant la croissance massive de NSG avec la croissance beaucoup plus faible du groupe de solutions programmables (PSG).

PSG est responsable de l’activité FPGA d’Intel, y compris les marques Agilex et Stratix. NSG est responsable du flash NAND et d’Optane (qu’Intel conservera). Intel aurait l’intention de se retirer de l’activité NAND en raison de la baisse du prix du flash, ce qui soulève de nombreuses questions sur… enfin, tout, vraiment. La récente chute des prix flash NAND n’était pas si surprenante que cela; la NAND et la DRAM sont toutes deux soumises à des cycles d’expansion et de ralentissement. Intel en est bien conscient.

Premièrement, les fonderies renforcent leur capacité pour répondre à la forte demande existante. Puis, à mesure que le marché absorbe cette capacité, les prix chutent. Finalement, l’offre devient contrainte, soit par la capacité de production mondiale totale, soit par des difficultés de fabrication et de faibles rendements, qui peuvent tous faire augmenter les prix. Les fabricants trouvent alors de nouvelles approches aux problèmes techniques (augmentation du rendement) ou construisent de nouvelles fabs (augmentation de la production absolue), et le cycle se répète à nouveau.

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Intel tente peut-être de se décharger de son activité mémoire alors que l’unité semble particulièrement solide. Lors de sa conférence téléphonique du deuxième trimestre 2020, la société a dit:

Le chiffre d’affaires trimestriel record de NSG, d’environ 1,7 milliard de dollars, a augmenté de 76 % d’une année sur l’autre grâce à une forte croissance des bits NAND et à une amélioration des prix. Le deuxième trimestre a été un record absolu de revenus trimestriels pour notre activité de mémoire. L’entreprise est également revenue à la rentabilité ce trimestre, générant environ 300 millions de dollars de bénéfice d’exploitation.

Intel avait précédemment déclaré cette année que l’entreprise devait générer des rendements plus attractifs de l’activité NAND et qu’elle envisageait un partenariat quelconque, mais c’était avant que l’unité commerciale n’ait l’un de ses meilleurs trimestres de tous les temps. Intel a déjà réduit son investissement global dans la technologie de la mémoire lorsque la société a vendu sa part de la coentreprise Optane / 3DXPoint à Micron pour 1,5 milliard de dollars. Cet accord de 9 milliards de dollars avec SK Hynix éclipse cette vente.

Intel est troisième à partir du bas (la dernière barre grise, juste en dessous du bleu). Sa part de marché a fluctué d’un chiffre élevé à 10,6 % au cours des quatre dernières années.

Il est également possible (si peu probable) qu’Intel réagisse à la pression continue du gouvernement américain pour que les entreprises américaines réduisent leurs investissements et leur exposition à la Chine, en particulier dans les semi-conducteurs.

Qu’adviendra-t-il du PLC NAND ?

Intel avait précédemment indiqué à High-teK.ca qu’il continuait à travailler sur cellule de niveau penta (PLC) NAND, avec une capacité maximale de cinq bits de données par cellule NAND. Cette augmentation de capacité supplémentaire augmenterait la capacité par bit de 1,25x, mais au prix de l’endurance. L’effacement de la mémoire flash est un processus destructeur, et les cellules NAND ne peuvent être effacées et réécrites qu’un certain nombre de fois avant de perdre la capacité de conserver le nombre nécessaire d’états de charge. Plus une cellule NAND est chargée d’états de charge, moins elle peut être effacée avant d’être endommagée.

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Jusqu’à présent, les fabricants ont fait face à la diminution de la longévité en surprovisionnant les disques et en réduisant l’amplification d’écriture avec de meilleurs algorithmes. Pour que cela soit efficace, le coût du surprovisionnement du disque doit être inférieur à la pénalité de coût liée à l’expédition d’une quantité équivalente de stockage QLC ou TLC. Le rendement joue également un rôle dans l’analyse globale des coûts.

Il sera intéressant de voir si SK Hynix reprend le flambeau proverbial du développement PLC ou si la société s’en tient à QLC. Une chose intéressante à propos du tableau ci-dessus est que la pénalité pour passer au «bit» suivant augmente à mesure que votre nœud de processus initial est inférieur pour chaque transition. à l’exception QLC -> API. Avec la technologie 5Xnm, le SLC n’est que 1,1 fois plus fiable que le MLC. À 1Xnm, il est 3,5 fois plus endurant. De même, l’écart entre TLC et QLC est beaucoup plus petit à 5Xnm qu’à 1Xnm. Il n’est pas clair si les chiffres très différents de PLC reflètent le stade précoce de développement ou un changement de technologie. SK Hynix occupera une part nettement plus importante du marché NAND au moment où les fabs d’Intel seront intégrées dans sa propre production.

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