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Pourquoi nous avons besoin d’un programme spatial – High-teK.ca

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Plus tôt dans la journée, STS-135, la navette spatiale Atlantis, a atterri pour la dernière fois et a mis fin à une ère qui a commencé en 1972 lorsque le président Nixon a approuvé le développement d’engins spatiaux réutilisables en orbite. À bien des égards, le programme de la navette spatiale n’a jamais été à la hauteur des attentes, mais en même temps, il est difficile d’évaluer les données, les connaissances et la sagesse qui ont résulté des lancements par la NASA d’Enterprise, Columbia, Challenger, Discovery, Atlantis, et effort.

Tandis que le retrait du système de transport spatial n’est pas en soi une surprise ou une erreur, le fait qu’il ne soit pas remplacé par un autre programme financé par le gouvernement pourrait être désastreux pour la société, la science et l’effort humain. Sur un plan purement fonctionnel, il est désormais peu probable que Hubble soit jamais ramené sur Terre, et plus important encore, il est désormais uniquement de la responsabilité du Russe Vaisseau spatial Soyouz pour alimenter la Station Spatiale Internationale jusqu’à son retrait en 2020. Sur le plan théorique et philosophique, le retrait de STS, l’arrêt de son remplacement — Projet Constellation – et la réticence du président Obama envers un programme spatial fédéral signifie que l’exploration de l’espace lointain et la découverte de nouveaux mondes étranges ont effectivement été suspendues.

Et connaissez-vous la raison du désintérêt du gouvernement américain pour les voyages spatiaux ? Préoccupations budgétaires. Retourner sur la Lune et voyager sur Mars – et au-delà – dépassait tout simplement le budget actuel de la NASA. Connaissez-vous le budget de la NASA ? À propos de 19 milliards de dollars. En comparaison, le budget du département américain de la Défense pour 2010 était de 680 milliards de dollars – et d’ici 2012, l’ensemble du budget lié à la défense totalisera jusqu’à 1,4 billion de dollars. En d’autres termes, la NASA reçoit environ 0,6 % de l’ensemble du budget fédéral américain de 2,9 billions de dollars.

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Lorsque vous lisez ces chiffres, vous vous trouvez presque certainement dans l’un des deux camps. Soit vous pensez que 19 milliards de dollars, c’est beaucoup trop : « Nous devrions résoudre les problèmes sur Terre avant d’aller dans l’espace ! » – ou d’un autre côté, vous pensez que 19 milliards de dollars représentent une sous-budgétisation criminelle pour l’entreprise la plus importante à laquelle l’humanité ait jamais participé. Ce n’est pas non plus un phénomène nouveau : il a toujours été difficile d’obtenir des financements pour la science et l’exploration . Alors que les gouvernements occidentaux dépensent des centaines de billions de dollars en retraites, la science doit se contenter des morceaux merdiques et brouillons que les gouvernements jettent du festin budgétaire et sur le sol poussiéreux, sale et opprimé.

Atlantis décolle sur STS-27
Atlantis décolle sur STS-27

En général, cela revient à un argument incroyablement imparfait mais puissant : pourquoi devrions-nous dépenser de l’argent pour la science alors que nous vivons déjà des vies merveilleuses ? Nous vivons depuis 90 ans, avons pratiquement éliminé la mortalité infantile et avons tout guéri sauf le cancer et le sida – l’éducation et le bien-être des aînés et des anciens combattants sont-ils plus importants ? En ne dépensant pas d’argent fédéral pour la recherche, nos vies ne s’aggravent pas; ils ne s’amélioreront tout simplement pas. D’autre part, si vous lésinez sur l’éducation et la sécurité sociale, des gens meurent et le pays s’effondre. C’est grâce à cet argument persuasif que les sénateurs et les représentants ont veillé à ce que la recherche et l’exploration non vitales (c’est-à-dire non militaires) se soient pratiquement taries.

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Il est incroyablement difficile de contrer cet argument à moins de pouvoir fournir une raison solide et tangible pour dépenser des milliards de dollars en recherche et en exploration. Heureusement, il suffit de regarder quelques centaines d’années en arrière pour voir l’effet que l’exploration peut avoir sur la société et l’humanité dans son ensemble : il suffit de regarder en arrière la découverte de l’Amérique du Nord et la fondation du plus grand, du plus vaste, du plus riche et du plus puissant. nation que le monde ait jamais connue. Si l’Amérique du Nord n’avait pas été découverte et peuplée, où pensez-vous que le monde serait aujourd’hui ? Il n’y aurait pas d’IBM et donc pas d’ordinateurs, et certainement pas de programme spatial Apollo. Il n’y aurait pas eu de guerre froide, pas d’Hollywood et pas de sachets de thé. Le fait est que la richesse de l’innovation et de la découverte que nous ont apportées les Américains ne se serait jamais produite si la société d’Europe occidentale avait décidé que l’exploration n’en valait pas la peine. « Oh non, j’aime bien l’Angleterre. C’est un peu terne, mais plutôt sympa. Pourquoi devrais-je abandonner ma belle maison de ville pour un camp sauvage habité par des Indiens de toute façon ? »

Pale Blue Dot, une photo de la Terre prise par Voayger 1 en 1990Le fait est que tant que notre vie ici sur Terre est suffisamment confortable, il sera très difficile pour les gouvernements de réduire les dépenses importantes et de les consacrer à l’exploration spatiale. Vous pouvez pointer du doigt la diminution de nos ressources naturelles et l’augmentation de notre population, mais c’est au-delà de la question : en ce moment, les Jones ne se soucient vraiment pas d’explorer, de terraformer et d’habiter de nouvelles planètes.

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Comment diable pouvez-vous convaincre les Jones qu’une réduction des dépenses d’éducation à présent se traduira par un rendement d’un milliard de fois en 100 ans ? C’est presque impossible. Le mieux que vous puissiez faire est de les emmener dans un voyage à travers l’histoire et de souligner soigneusement chaque tentative d’exploration que l’humanité a tentée. Expliquez comment nous avons presque entièrement exploré la Terre et comment ces découvertes ont façonné la société dans laquelle ils vivent maintenant. Expliquez comment chaque nouvelle terre et perspective découverte a conduit à de grandes cultures et inventions. Expliquez que presque tous les outils qu’ils utilisent n’existent que grâce à l’exploration. Bateaux, avions, ordinateurs, chaussures — exploration, exploration, exploration, exploration. Soit ils viendront et écriront à leur sénateur pour exiger des investissements dans les voyages spatiaux, soit ils lèveront simplement le nez et diront : « Mais qu’en est-il des prix de l’essence ? Comment cela aidera-t-il les prix de l’essence ? » Ça vaut le coup, cependant.

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