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Nvidia achète ARM pour 40 milliards de dollars et prévoit un nouveau centre de recherche sur l’IA

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Les rumeurs Nvidia-ARM dont nous avons parlé ces derniers mois ont abouti à une annonce majeure : Nvidia va acquérir ARM pour environ 40 milliards de dollars en espèces et en actions. Après l’accord, Nvidia détiendra ARM et SoftBank sera le principal actionnaire des actions Nvidia.

Les conditions de l’accord seraient complexes et exigeraient que SoftBank règle un différend entre Allen Wu, l’ancien PDG d’ARM China qui prétendait conserver le contrôle légal de l’unité commerciale, et ARM, qui a fermement affirmé l’avoir licencié. Un porte-parole de Wu Raconté le Financial Times « il reste le président d’ARM China », donc que cela signifie que le problème persiste ou que Nvidia va retenir ses services est une énigme.

D’une part, SoftBank gagnera de l’argent sur cet accord, du moins sur le papier. Il a acheté ARM pour 32 milliards de dollars en 2016 et le vend pour 40 milliards de dollars en 2020. D’autre part, Nvidia et ARM étaient évalués à peu près de manière équivalente en 2016, alors qu’aujourd’hui Team Green a dépassé Intel pour devenir le fabricant de puces le plus précieux au monde. C’est un exemple intéressant de la façon dont un énorme succès sur le marché ne crée pas toujours des revenus énormes. Il y a beaucoup plus d’appareils expédiés chaque trimestre fonctionnant sur des processeurs ARM que de puces x86 et d’expéditions de GPU par trimestre combinés, mais le volume seul ne dicte pas l’évaluation.

Tout accord entre Nvidia et ARM sera examiné sous de nombreux angles différents. Jusqu’à présent, ARM était soit une société indépendante, soit la propriété d’une société extérieure à l’industrie des semi-conducteurs. Il existe déjà une énorme incertitude quant à ce que cet accord pourrait signifier pour la concurrence à long terme, et si Nvidia cherchera à exploiter sa propriété de l’IP ARM à son propre avantage d’une manière préjudiciable aux licenciés actuels de l’ISA. Selon Jensen Huang, PDG de Nvidia,

Nous nous joignons à Arm pour créer la société informatique leader à l’ère de l’IA. L’IA est la force technologique la plus puissante de notre époque. En apprenant des données, les superordinateurs IA peuvent écrire des logiciels qu’aucun humain ne peut. Étonnamment, les logiciels d’IA peuvent percevoir son environnement, en déduire le meilleur plan et agir intelligemment. Cette nouvelle forme de logiciel étendra l’informatique aux quatre coins du globe. Un jour, des milliards d’ordinateurs exécutant l’IA créeront un nouvel Internet – l’Internet des objets – des milliers de fois plus grand que l’Internet des personnes d’aujourd’hui.

Dans la même lettre, Jensen note que Nvidia construira un centre d’IA « de classe mondiale » à Cambridge, où un supercalculateur à la pointe de la technologie basé sur ARM effectuera des recherches.

Dans le cadre de l’accord, SoftBank a annulé un plan antérieur dans lequel il aurait gardé l’activité IoT d’ARM pour elle-même. Cette unité commerciale fera partie de l’accord avec Nvidia, bien que le fabricant de GPU ait apparemment fait certaines garanties au gouvernement britannique concernant la protection à long terme des emplois associés à ARM au Royaume-Uni.

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Un élément de l’accord dont je n’ai pas beaucoup parlé est ce qu’il pourrait signifier pour les relations commerciales entre les États-Unis et la Chine. Jusqu’à présent, ARM a accepté de respecter les restrictions commerciales américaines avec la Chine, bien qu’elle ne soit pas une société américaine. Maintenant qu’ARM sera une société américaine, l’accès au matériel ARM et à l’IP est une puce que le gouvernement américain pourrait potentiellement utiliser à la table des négociations. À l’inverse, toute décision d’une entreprise américaine d’acheter ARM pousserait probablement les Chinois encore plus loin à développer leurs propres architectures et leur propre industrie de processeurs. Nvidia achetant ARM recentre également l’industrie mondiale des processeurs autour des États-Unis, avec x86 et ARM détenus par des sociétés américaines.

Il y a neuf jours, Reuters couru une histoire selon laquelle l’administration Trump envisageait de mettre sur liste noire le fabricant de semi-conducteurs le plus avancé de Chine continentale, la Semiconductor Manufacturing International Corporation (SMIC). Actuellement, SMIC a plusieurs générations de retard sur les puces produites par TSMC ou Samsung. Il n’y a, pour être clair, aucune preuve que la vente d’ARM par SoftBank soit poussée par l’administration Trump. La manière bruyante dont TikTok est géré suggère également qu’il est peu probable que le gouvernement utilise des canaux secondaires pour promouvoir des idées sensibles. Mais si l’achat d’ARM par Nvidia n’est peut-être pas un objectif du gouvernement, cela modifie tout de même l’équilibre des pouvoirs dans l’industrie des semi-conducteurs.

Nous nous attendons à ce que Nvidia dévoile ses plans sur la manière dont elle traitera les problèmes de réglementation et s’assurera que les clients existants d’ARM conservent un accès ininterrompu à l’IP et ne craignent pas d’être bloqués sur l’accès futur aux conceptions de processeurs. La vérité est que Nvidia n’a jamais été le lien d’un écosystème aussi vaste et tentaculaire que celui dont il hériterait effectivement lors de l’achat d’ARM. Les questions réglementaires quant à la manière dont l’entreprise abordera cette responsabilité ne sont pas déraisonnables, mais Nvidia est capable de répondre à ces préoccupations.

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