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L’UE dépense 1,4 milliard de dollars pour un projet cerveau-en-boîte imparfait mais passionnant – High-teK.ca

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La grande physique a été inondée de richesses depuis l’ère de la Seconde Guerre mondiale, mais se trouve aujourd’hui dans une sorte de crise alors que les priorités de financement traditionnelles sont de plus en plus remises en question. Alors que des projets comme le Large Hadron Collider (LHC) ont bénéficié d’un financement proche de 10 milliards de dollars, des projets dans les sciences de la vie qui offriraient des avantages tangibles à davantage de personnes ont lutté pour leur survie. Un homme dont on entendra un peu plus parler dans le futur, Henry Markram, vient de vendre à l’Union européenne un cerveau dans une boîte pour 1 milliard d’euros (1,4 milliard de dollars). Lorsque son billet arrivera à échéance dans 10 ans, il y a une chose sur laquelle on peut compter : quelqu’un aura des explications à donner.

Dans un grande annonce cette semaine, l’Europe a financé deux nouveaux projets, promettant plus de 3 milliards de dollars au total. Une étude portera sur nouvelles applications pour le graphènetandis que l’autre, maintenant décrit comme le Projet Cerveau Humain (HBP)ne cherche rien de moins qu’une simulation du cerveau humain.

Markram avait été pendant des années un expérimentateur de premier ordre en électrophysiologie – l’étude des propriétés électriques des neurones. Peut-être était-il même le meilleur. Quelque part le long de la ligne, il a réalisé deux choses. Premièrement, enfoncer des électrodes dans des cellules toute la journée n’allait pas lui donner la compréhension du cerveau qu’il voulait, et deuxièmement, ce dont nous avons vraiment besoin, c’est d’une grande simulation du cerveau, et c’est clairement lui qui l’apporte au monde. À son crédit, il a maintenant obtenu les ressources nécessaires pour le faire, mais il y a quelques problèmes flagrants qui méritent une inspection plus approfondie.

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Objectifs de SyNAPSE2, un projet de simulation cérébrale

Il y a quelques années, des chercheurs d’IBM avaient affirmé de manière extrêmement hypocrite qu’ils avaient simulé un cerveau avec la complexité d’un chat. Markram était le plus virulent parmi les critiques jusqu’à appeler publiquement le tout un grand canular. Le problème, c’est qu’il commet maintenant lui-même exactement la même erreur. Il y a quelque temps, Markram et ses collègues avaient acheté un ordinateur IBM Blue Gene et y avaient implémenté un progiciel couramment utilisé appelé Neuron. Les partisans du HBP notent que Neuron et des programmes similaires, comme l’environnement de simulation Genesis, donnent un très haut niveau de détail dans la simulation des machines électriques qui contrôlent les capacités de pointe et d’adaptation de chaque neurone. Une puissance de traitement massive permet aujourd’hui de calculer le comportement de grands réseaux interconnectés de ces éléments.

cerveau - markram

En réalité, il ne s’agit pas de méthodes ascendantes comme on l’a prétendu, mais d’approches descendantes qui devraient être reconnues comme telles. En outre, il convient de souligner que le comportement électrique est la seule chose que ces programmes essaient d’approcher, et en réalité ce n’est qu’un parmi plusieurs des spectacles secondaires du cerveau. Quelqu’un d’autre pourrait arriver et simuler tous les mouvements des organites dans le cerveau, et la rétraction de la croissance des interconnexions, puis prétendre avec une égale validité avoir simulé le cerveau sans jamais mentionner quoi que ce soit de nature électrique. Un aspect positif du projet est l’intention de migrer le simulations aux puces neuromorphiques par opposition aux banques séquentielles de processeurs Von Neumann (classiques), qui devraient à la fois accélérer les choses et réduire la consommation d’énergie.

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Parmi les nombreuses affirmations du projet, il est indiqué qu’il réduira l’utilisation d’animaux de laboratoire et donnera également un aperçu significatif des maladies dégénératives, bien que de nombreux chercheurs contestent ces points. Un domaine de la maladie qui pourrait bénéficier directement cependant, peut être la grande classe des troubles du mouvement. Jusqu’à présent, le projet s’est principalement concentré sur la simulation de colonnes de cellules dans le cortex, mais si le modèle est étendu pour inclure les zones sous-corticales plus profondes du cerveau, de nouvelles stratégies de stimulation du patient peuvent être testées in silico, pour ainsi dire. Jusqu’à présent, les traitements de la maladie de Parkinson et d’autres maladies, y compris les dystonies peuvent bénéficier de ce genre de simulations en l’absence de tout autre indice.

En fin de compte, ce projet est une excellente nouvelle pour les neurosciences. Ce n’est pas prise des fonds loin d’autres domaines de recherche, mais plutôt inaugurant le meilleur des mondes où le cerveau est aussi important, voire plus important, que la particule subatomique. Cette reconnaissance reflète également notre vie quotidienne où le toit au-dessus de nos têtes ne constitue plus une considération primordiale en tant que dépense ou investissement, mais plutôt notre santé médicale occupe désormais à juste titre le devant de la scène. Le Human Brain Project ne créera pas l’équivalent d’un l’esprit dans une boîtemais cela générera certainement de nouvelles idées, forcera le consensus sur la forme canonique de l’anatomie du cerveau et fera avancer le domaine.

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