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LHC@home : Aidez le CERN à trouver la particule divine – High-teK.ca

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À la fin des années 1990, alors que je luttais encore pour officialiser mon amour des ordinateurs sur le plan pédagogique, je me suis retrouvé particulièrement impressionné par un mystérieux programme apparu un jour dans le laboratoire Comp Sci. Plutôt que d’être l’un des suspects habituels – probablement FrontPage ou Visual Basic – c’était un programme simple et très visuel affichant quelques graphiques et une barre rouge qui progressait lentement sur l’écran. Quelques secondes après avoir découvert SETI@home, j’étais accro.

Bien que je sois né après l’atterrissage des Américains sur la lune, j’en avais quand même assez vu L’ère spatiale trop courte de savoir que j’aimais l’exploration et la promesse qu’elle représentait. J’étais à peine du matériel de la NASA à l’époque (ou maintenant), mais je pouvais rejoindre des millions d’autres personnes dans le monde en enrôlant mon ordinateur pendant ses heures sous-utilisées pour analyser les données recueillies à l’observatoire d’Arecibo, dans l’espoir de découvrir une intelligence extraterrestre. Pour moi, l’idée était enivrante et addictive, et le resta pendant des années.

L’informatique distribuée de ce type n’a jamais attiré l’attention du grand public comme je l’espérais. Mais au sein de la communauté des passionnés, il a continué à gagner en popularité et en portée, et de nouveaux projets sont toujours en cours de développement. Mais le premier à capter mon intérêt personnel depuis SETI@home est LHC@home. Désormais, les utilisateurs d’ordinateurs peuvent éloigner leur matériel de l’immensité de l’espace et le diriger vers le Large Hadron Collider (LHC), le plus grand accélérateur de particules au monde, dans l’espoir d’aider la communauté scientifique – et donc nous tous – à mieux comprendre les éléments fondamentaux de existence.

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La plate-forme LHC@home a été initialement lancée en 2004, comme un moyen de gérer des quantités de données impensables : le site Web LHC@home estime que les activités du LHC produisent jusqu’à 15 pétaoctets d’informations par an, et les applications conçues pour cela — SixTrack, qui simule jusqu’à un million de fois les particules lors de leur déplacement autour de l’anneau du LHC ; et Garfield, qui modélise le comportement des détecteurs à base de gaz, font partie intégrante du maintien de la production de ces données aussi utile et abordable que possible.

Mais les progrès de la technologie des logiciels, du matériel et des machines virtuelles au cours des sept dernières années ont permis aux utilisateurs d’ordinateurs personnels de contribuer plus que jamais à la cause – et tout ce qui est requis est une connexion Internet, 512 Mo de RAM et 9 Go de espace libre sur le disque dur. (Windows, OS X et Linux sont tous pris en charge, mais l’informatique GPGPU ne l’est pas encore, vous pouvez donc relâcher la charge sur votre carte vidéo haut de gamme ou l’enregistrer pour Bitcoin.)

Le nouveau LHC@home 2.0, qui a fait surface la semaine dernière sous sa forme bêta, se concentre sur un nouveau projet appelé Test4Theory. Il exécute des simulations de physique des particules à haute énergie et soumet les résultats à une base de données centrale, que les physiciens expérimentaux et théoriciens utilisent ensuite comme référence pour les résultats réels produits par le LHC (et d’autres accélérateurs). Les divergences entre les deux pourraient signaler le début de notre exploration de nouveaux phénomènes comme le boson de Higgs ou une refonte de ce que nous pensons déjà savoir sur l’univers.

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Ce n’est peut-être pas aussi sexy que de parcourir les étoiles à la recherche d’extraterrestres, mais cela a le potentiel d’être encore plus important à long terme. Que nous finissions ou non par trouver quelque chose de spectaculaire (ce que, au moment d’écrire ces lignes, nous n’avons pas avec SETI@home), ou même quelque chose de plutôt cool, n’est pas important : nous avons toujours la possibilité de participer. La responsabilité la plus lourde et la gloire la plus scintillante (le cas échéant) seront légitimement réservées aux scientifiques en première ligne. Mais les gens moyens ont un pouvoir qu’ils n’ont possédé à aucun moment de l’histoire pour façonner la science – et, peut-être, l’humanité avec elle. Dans mon livre, cela vaut quelques cycles de calcul de rechange.

Si vous souhaitez en savoir plus sur LHC@home 2.0, ou même y participer vous-même, consultez le site du projet.

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