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Les robots d’entrepôt arrivent à maturité – High-teK.ca

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Dans « Player Piano » de Kurt Vonnegut, les travailleurs déplacés par des robots se retrouvent avec une abondance de biens matériels mais un manque d’emplois. En regardant des robots comme ceux de Kiva – récemment acquis par Amazon pour près d’un milliard de dollars – parcourir les entrepôts pour aller chercher des produits, il est facile de se demander si sa vision sombre de l’avenir fait désormais partie de la nôtre. Les 50 dernières années ont vu des progrès spectaculaires dans la technologie robotique et les machines ont été adaptées à un nombre considérablement accru de tâches. Le chemin n’a pas été facile, cependant, et il ne s’est pas déroulé d’une manière à laquelle on s’attendait, mais les robots arrivent à maturité dans un domaine après l’autre – le plus récemment l’automatisation des entrepôts.

Que fait un robot d’entrepôt de toute façon ?

La plupart des robots utilisés dans les entreprises aujourd’hui sont des robots industriels. Ils sont généralement grands, lourds, équipés d’un ou plusieurs bras et sont capables d’effectuer très précisément une série d’étapes à plusieurs reprises. Développés pour la première fois en 1961 par Unimation (qui fait maintenant partie de Kawasaki), les robots industriels sont monnaie courante pour le soudage, l’assemblage et même l’emballage. Ils utilisent la vision artificielle et d’autres types de capteurs pour plus de précision, mais leurs besoins en énergie élevés et leur grande masse les rendent difficiles à déplacer et souvent dangereux à proximité lorsqu’ils fonctionnent.

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Un tapis roulant aérien équipé de capteurs achemine les produits de la salle de stockage vers les salles d'exposition de B&H Photo à ManhattanEn revanche, les robots d’entrepôt sont une évolution logique du tapis roulant. Ils sont très mobiles et capables de naviguer eux-mêmes dans l’environnement complexe d’une installation de distribution. Souvent, ils n’ont pas de bras du tout et agissent simplement comme des vérins hydrauliques motorisés glorifiés, transportant des charges d’un endroit à un autre. Cette simplicité dément l’incroyable puissance économique qu’un système d’entrepôt robotisé – y compris la logistique, les systèmes de contrôle et les logiciels nécessaires – peut avoir pour rationaliser la tâche banale mais vitale d’acheminer les marchandises là où elles vont.

Inspiration pour la robotique d’entrepôt

Disposition de l'allée de l'entrepôt Fishbone de l'Université de l'ArkansasLa recherche sur l’amélioration de l’économie des entrepôts n’est pas nouvelle et n’a pas toujours porté sur les robots. Réduire le temps que les travailleurs passent à récupérer les produits dans les rayons pour les emballer est depuis longtemps une priorité. Des systèmes de gestion d’entrepôt (WMS) ont été développés qui utilisent des codes-barres, des scanners et des logiciels logistiques complexes ainsi que des systèmes de manutention pour minimiser les coûts.

Certaines grandes entreprises, dont IKEA, disposent de systèmes de manutention automatisés massifs pour récupérer des palettes de produits selon les besoins dans des tours d’étagères. D’autres ont des grues automatisées qui peuvent se déplacer d’une allée à l’autre pour saisir des boîtes. Même la conception de l’entrepôt a été améliorée, comme nous l’avons écrit dans notre visite du centre de distribution de Newegg. Des chercheurs de l’Université de l’Arkansas et d’Auburn, par exemple, proposaient une configuration d’allée élégamment optimisée pour les sols d’entrepôt, alors que Kiva commençait à innover en développant des robots d’entrepôt.

Système d'entrepôt automatisé comprenant des bacs et des tapis roulants utilisés pour les pièces de motoAprès son expérience chez Webvan – qui a levé puis perdu plus d’un milliard de dollars en capital d’investissement – le fondateur de Kiva, Mick Mountz, s’est rendu compte qu’il devait y avoir une percée dans la réduction des coûts pour que les entreprises de distribution à grande échelle passent au niveau supérieur. Il a eu l’idée simple, mais très intelligente, de faire venir les étagères aux stations d’emballage de l’entrepôt, plutôt que de demander aux travailleurs d’aller chercher chaque produit dans les étagères.

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Contrairement à la simple réorganisation des allées, sa vision nécessitait le déploiement de tout nouveaux systèmes de contrôle, étagères et aménagements, ce qui signifie plusieurs années de tests bêta à petite échelle avant que des clients majeurs comme Staples et Amazon ne commencent à déployer le système à grande échelle. En cours de route, Kiva et ses concurrents ont dû innover dans la navigation, les systèmes de contrôle et l’équipement d’entrepôt.

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