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Les concepteurs de puces chinois réduisent les vitesses d’horloge malgré les sanctions américaines

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L’industrie chinoise des semi-conducteurs est confrontée à des problèmes importants à la suite des contrôles à l’exportation imposés par les États-Unis. Des entreprises comme Alibaba et Biren ont développé des puces qui pourraient rivaliser avec les conceptions les plus puissantes d’AMD et de Nvidia, mais les restrictions ont interrompu la production de TSMC, basée à Taiwan. Les ingénieurs cherchent maintenant des moyens de réduire ces puces pour contourner les règles, en espérant que TSMC redémarrera la production. Ça va être une bataille difficile, cependant.

Les règles annoncées par le département américain du Commerce le mois dernier bloquent l’exportation de puissants semi-conducteurs vers la Chine, qui pourraient être utilisés pour développer des armes et violer les droits de l’homme en renforçant l’appareil de surveillance déjà étendu du gouvernement. TSMC n’est pas sous l’autorité du gouvernement, mais comme la plupart des fabricants de semi-conducteurs, il s’appuie sur la technologie et les logiciels américains. Par conséquent, il doit respecter les restrictions s’il veut rester en affaires. Auparavant, le gouvernement avait forcé les sociétés américaines Nvidia et AMD à cesser de vendre de la technologie à la Chine.

Dans les semaines qui ont suivi l’entrée en vigueur des contrôles à l’exportation, TSMC a été contraint d’arrêter la production du nouveau GPU BR100 de Biren, qui était le produit d’années de recherche. Selon les ingénieurs qui a parlé à Ars Technica, Biren ne l’a pas joué assez près de la poitrine. La société a organisé un événement fastueux en août pour dévoiler le BR100, vantant ses performances d’IA et sa conception de 5 nm. Être si ouvert avec les capacités de la puce n’a donné à TSMC d’autre choix que d’arrêter la production.

Les normes du Département du commerce pour ce qui est qualifié de puce haute performance sont vagues. Le gouvernement affirme que les puces offrant des vitesses de transfert bidirectionnelles supérieures à 600 gigaoctets par seconde ne peuvent pas être exportées vers la Chine, mais il existe plusieurs façons de calculer ce nombre. Biren et Alibaba cherchent tous deux des moyens de limiter les performances de leurs puces, ce qui leur permettrait de récupérer une certaine valeur après avoir passé des années sur le processus de conception.

Les spécifications publiques de Biren montraient auparavant un taux de transfert de 640 Go/s, ce qui les plaçait du mauvais côté de la ligne. La société a mis à jour son site avec de nouvelles spécifications indiquant seulement 576 Go/s. Une combinaison de regroupement et d’ajustements de code pourrait donner à TSMC la couverture dont il a besoin pour procéder à la fabrication. Le groupe de semi-conducteurs T-Head d’Alibaba étudie les modifications potentielles de sa puce 5 nm qui pourraient la rendre acceptable pour l’importation, mais cela signifie probablement des mois de retards et 10 millions de dollars supplémentaires dépensés pour un essai chez TSMC.

La nouvelle limite imposée par Washington à l’accès de la Chine au calcul haute performance fait suite à la loi CHIPS, qui prévoyait un financement pour stimuler la fabrication de semi-conducteurs aux États-Unis. Actuellement, TSMC produit plus de la moitié des semi-conducteurs du monde et se trouve à peine à 100 miles de la Chine continentale sur une île que le pays revendique comme son territoire.

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