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Le rover Curiosity de la NASA confirme que la vie aurait pu survivre sur Mars

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À peine 200 jours après le début de sa mission principale, le rover Curiosity de la NASA a confirmé que Mars aurait pu autrefois abriter la vie. Nous savons maintenant que Mars, il était une fois, ressemblait beaucoup à la Terre et aurait pu supporter d’anciens microbes.

Ces nouvelles données proviennent des résultats de Le premier forage de Curiosity, survenu début février. Curiosity a foré dans une roche, appelée John Klein, qui était plate et veinée – tout comme les roches du lit des rivières ici sur Terre. Un échantillon en poudre a ensuite été placé dans les laboratoires embarqués CheMin et SAM de Curiosity – une suite de spectromètres qui se combinent pour fournir un rapport très détaillé de la composition atomique des roches et du sol martiens. Aujourd’hui, lors d’une conférence de presse, la NASA a partagé les résultats CheMin et SAM de John Klein, et ils sont des preuves convaincantes et concluantes que les conditions sur Mars étaient autrefois très favorables à la genèse et au soutien de la vie.

Composition atomique d'un échantillon prélevé sur John Klein sur Mars

Pour être exact, les résultats montrent que la baie de Yellowknife, l’emplacement actuel de Curiosity sur Mars, était autrefois une rivière d’eau douce normale descendant du bord du cratère Gale. Curiosity a identifié l’azote, le soufre, l’oxygène, le phosphore, le carbone et l’hydrogène – les ingrédients clés de la vie ici sur Terre – dans l’échantillon de roche obtenu de John Klein. « La gamme d’ingrédients chimiques que nous avons identifiés dans l’échantillon est impressionnante, et elle suggère des appariements tels que des sulfates et des sulfures qui indiquent une source d’énergie chimique possible pour les micro-organismes », déclare Paul Mahaffy, chercheur principal SAM de la NASA.

Ces résultats sont particulièrement intéressants car ils brossent le tableau d’un environnement humide étonnamment doux. Contrairement à d’autres parties de Mars, il semble que la baie de Yellowknife n’était pas particulièrement salée, acide ou oxydante – juste ce qu’il faut pour incuber la vie.

Un bassin en Australie qui, selon la NASA, est un analogue de la baie de Yellowknife sur Mars

Un bassin en Australie qui, selon la NASA, est un analogue de la baie de Yellowknife sur Mars

En bref, il semble que la surface de Mars était autrefois très similaire à la Terre. Laissez cela pénétrer un instant. (Voir: L’autre planète bleue : à quoi aurait pu ressembler Mars il y a des milliards d’années.)

La question maintenant, bien sûr, est de savoir s’il y a jamais eu de vie sur Mars – et si oui, y a-t-il encore de la vie sous la surface ? Ici sur Terre, il a été prouvé à maintes reprises que la vie trouve un moyen de survivre dans les conditions les plus difficiles. Si les conditions d’abiogenèse (création spontanée de vie à partir de matière inorganique) étaient les mêmes sur Mars que sur Terre, qui peut dire que les mêmes microbes ultra-résistants n’ont pas évolué et traînent sous la croûte de Mars depuis des milliards d’années ? La seule façon de trouver une réponse à l’une ou l’autre question, bien sûr, est de savoir si Curiosity – ou un autre rover – creuse dans Mars et trouve des fossiles, ou un organisme vivant réel.

Le rover martien Opportunity n'était armé que d'un outil d'abrasion de roche (à gauche), tandis que Curiosity peut creuser de vrais trous avec sa perceuse à percussion.

Le rover martien Opportunity n’était armé que d’un outil d’abrasion de roche (à gauche), tandis que Curiosity peut creuser de vrais trous avec sa perceuse à percussion.

À l’avenir, Curiosity restera dans la baie de Yellowknife pendant «de nombreuses semaines supplémentaires», testant davantage d’échantillons de roche pour corroborer les résultats présentés aujourd’hui. La NASA est également quelque peu préoccupée par l’ordinateur de bord principal de Curiosity, qui a développé une erreur de corruption de mémoire et a dû être désactivé pour l’ordinateur de sécurité. Les deux dernières semaines ont été consacrées à remettre en ligne les systèmes de Curiosity et à essayer de réparer l’ordinateur principal.

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