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La curiosité et l’avenir de l’exploration spatiale humaine – High-teK.ca

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Alors que le monde regarde avec étourdissement de belles photos prises par Curiosity du Mars Science Laboratory (MSL), il est important de faire un zoom arrière et de considérer la situation dans son ensemble : par faire atterrir avec succès Curiosity sur Marsnous avons fait un très grand pas vers la poursuite de l’exploration de l’espace et, plus excitant encore, l’envoi éventuel de missions habitées sur Mars.

La principale différence entre Curiosity et ses ancêtres, les rovers martiens Sojourner, Spirit et Opportunity, est Taille. Comme vous pouvez le voir ci-dessous, Curiosity (à droite) est énorme, pesant plus de quatre fois plus que Spirit et Opportunity (à gauche). Alors que les précédents rovers martiens ont atterri sur la planète rouge en utilisant l’airbag – ralentissant par parachute, puis amortissant leur chute avec d’énormes airbags – Curiosity est beaucoup trop grand pour une telle approche. La NASA a dû concevoir une grue céleste – un module de descente qui ralentit sa chute avec des fusées rétro, puis abaisse gracieusement Curiosity à la surface.

Sojourner, Spirit/Opportunity et Curiosity montrés à l'échelle

Sojourner, Spirit/Opportunity et Curiosity montrés à l’échelle

Personne ne croyait vraiment que la grue céleste complexe et effrayante fonctionnerait réellement, mais nous y sommes : Curiosity, la plus grande charge utile jamais livrée sur une autre planète, a effectué un atterrissage parfait avec tous ses systèmes délicats intacts.

Je ne veux pas avoir l’air trop essoufflé, mais la grue céleste est exactement ce que nous devons mettre humains sur Mars aussi. Imaginez ceci : la NASA peut maintenant atterrir des charges utiles d’une tonne sur Mars, avec une précision de quelques kilomètres. La NASA pourrait envoyer des tonnes et des tonnes de provisions sur la planète rouge, puis éventuellement un vaisseau spatial colonial habité.

MSL Curiosity, atterrissant sur Mars, à l'aide d'une grue céleste

Ce ne sont pas seulement les rêveries fantastiques d’un journaliste malheureux, non plus : MSL Curiosity’s mission est d’analyser le climat, la géologie et l’habitabilité de Mars, pour voir s’il y a ou a déjà eu de la vie sur Mars – puis, après avoir recueilli suffisamment de données, pour voir s’il est possible d’envoyer une mission habitée sur Mars.

En revenant sur Terre, cependant, nous devons tempérer nos rêves extraplanétaires en sachant qu’aucune mission de ce type n’est prévue. Le budget du programme d’exploration de Mars de la NASA était abattu en février 2012, et par conséquent, le seul futur lancement confirmé vers Mars est l’orbiteur MAVEN en 2013. Les agences spatiales européenne et russe, en collaboration avec la NASA, avaient prévu de lancer le rover ExoMars en 2018 – mais encore une fois, les réductions de financement de la NASA ont mis le projet en péril. Le président Obama a déclaré qu’il aimerait que la NASA envoie une mission habitée en orbite martienne d’ici les années 2030, mais il y a un monde de différence entre orbiter et atterrir (et repartir !)

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Nous ne devrions pas être découragés, cependant. Si Curiosity a prouvé quelque chose, c’est que même l’exploration spatiale sans pilote peut être vraiment excitante. La NASA a fait un excellent travail de promotion du lancement, de la descente et de l’atterrissage de Curiosity avec des diagrammes et des vidéos, et la réponse du public a été magnifique. La premières images en noir et blanc à basse résolution de Curiosity sont devenus viraux – et je ne peux qu’imaginer la couverture que recevront les premières photos et vidéos MastCam en couleur.

Une photo Hazcam haute résolution du mont Sharp - la cible de Curiosity

Une photo Hazcam haute résolution du mont Sharp – la cible de Curiosity

Bien sûr, ce serait plus impressionnant si nous envoyions des astronautes sur Mars – ce serait à nouveau Apollo – mais nous ne devrions pas minimiser les capacités de Curiosity. Il y a toutes les chances que Curiosity trouve des traces de vie sur Mars – et cela pourrait même se produire en vidéo en direct. La technologie et l’instrumentation à bord de Curiosity sont incroyablement avancées. Hormis son incapacité à forer profondément dans le sol, Curiosity est Comme une mission habitée vers Mars – mais sans les coûts et les risques extrêmement gonflés.

Et puis il y a la technologie ici à la maison. Avez-vous vu Les yeux sur le système solaire encore? C’est une applet Java qui vous permet de parcourir tout le chemin emprunté par Curiosity, de la Terre à Mars – et il y a deux jours, pendant l’EDL (entrée, descente, atterrissage), vous pouviez même regarder Curiosity atterrir sur Mars en direct, en utilisant de vraies données de télémétrie de NASA. En un clic, vous pouvez vous connecter au site Web de la NASA et consulter toutes les photos ou données scientifiques téléchargées par Curiosity – et oui, si vous jetez un œil aux galeries, certaines des images ont été partagées des milliers de fois sur les réseaux sociaux. réseaux.

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Le fait est qu’il y a très peu de raisons d’envoyer une mission habitée sur Mars. Nous pourrions envoyer des hommes et des femmes sur Mars – mais pour l’instant, la seule raison serait de se vanter. Pour le prix d’une seule mission habitée sur Mars, nous pourrions probablement faire atterrir des rovers sur toutes les planètes du système solaire. L’instrumentation s’améliorera, les sources d’énergie s’amélioreront, la bande passante s’améliorera – et avant que nous le sachions, nous marcherons virtuellement, sinon physiquement, sur la surface de Mars. En envoyant des rovers sur d’autres planètes, nous développerons également de meilleurs systèmes de lancement, de propulsion et d’atterrissage, qui pourront éventuellement être transférés à des missions habitées.

STS-1, le premier lancement de la navette spatiale (Columbia)

L’exploration à court terme de l’espace est donc sans pilote, mais cela ne devrait pas nous décourager. Au lieu de passer les 20 prochaines années – et des billions de dollars – à planifier la colonisation de Mars, des robots et des orbiteurs de haute technologie parcourront le système solaire et rassembleront plus d’informations et d’images que nous ne pourrions jamais l’imaginer. Si cela ne vous satisfait pas – si vous vous inquiétez de la durabilité de la société moderne sur Terre – alors souvenez-vous de ceci : la NASA a maintenant un moyen d’atterrir une flotte de vaisseaux spatiaux coloniaux américains sur Mars. L’avenir de l’exploration spatiale est aveuglément brillant, quelle que soit la façon dont vous le regardez.

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