Sécurité

Des chercheurs de Los Alamos déjouent les contrebandiers nucléaires avec un laser de 200 térawatts

Ce site peut gagner des commissions d’affiliation à partir des liens sur cette page. Conditions d’utilisation.

La plupart des lecteurs d’High-teK.ca se souviennent probablement de la panique infondée qui a suivi quelques rapports mal informés sur la facilité de la contrebande de matières nucléaires à travers les frontières américaines. Ces rapports ont commis l’erreur cruciale de contrebande appauvri l’uranium à travers une série de grands ports américains, et alors que la sécurité nucléaire affichée dans ces zones faisait et fait défaut, c’était toujours un test injuste. L’uranium appauvri ne peut pas être détecté par les renifleurs de radiations pour la même raison que la substance est inutile pour un éventuel fabricant de bombes : elle n’est pas assez radioactive. Pourtant, ces rapports ont fait prendre conscience d’un problème croissant dans une économie de plus en plus axée sur les importations : avec des dizaines de milliers de conteneurs maritimes traversant chaque jour les ports américains, comment pouvons-nous espérer protéger des frontières aussi poreuses contre les passeurs ?

Heureusement, il est beaucoup plus facile de détecter un morceau de plutonium qu’une Mercedes volée ou un compartiment plein de mariées russes. Les détecteurs conventionnels vont des détecteurs de rad portatifs aux détecteurs de passage en passant par les scanners à rayons X, un peu comme ceux utilisés sur les personnes dans les aéroports. Chacun a son propre ensemble de problèmes, allant d’être trop volumineux et lent pour une utilisation de masse, à être trop concentré et à petite échelle pour une utilisation de masse, à être trop brutal et à faible résolution pour… vous voyez l’idée. Les économies d’échelle fonctionnent à l’envers pour les gens qui travaillent dur à la sécurité des ports et des frontières. Maintenant, les laboratoires nationaux de Los Alamos ont une preuve de concept simple pour un nouvel ajout à leur arsenal, qui pourrait aider à combler certaines lacunes flagrantes dans notre sécurité nucléaire aux frontières.

Le laser TRIDENT au Laboratoire national de Los Alamos.

Le laser Trident au Laboratoire national de Los Alamos

La percée implique la détection non seulement de la présence mais de la quantité d’une matière nucléaire. Ils ne divulguent pas l’identité de l’échantillon qu’ils ont « interrogé » dans cette étude, mais compte tenu de ses implications déclarées pour la guerre contre le terrorisme, il s’agira certainement d’un échantillon d’isotopes d’uranium ou de plutonium pouvant servir d’armes. Le résultat a été obtenu en utilisant le laser Trident pour faire sauter un échantillon ultra-mince de plastique « deutéré », ce qui signifie que ses atomes d’hydrogène ont été remplacés par du deutérium, un isotope lourd de l’hydrogène. Soumis à une impulsion d’énergie « 50 fois supérieure à la production totale d’électricité mondiale », cet échantillon libère un faisceau de noyaux de deutérium se déplaçant à environ un dixième de la vitesse de la lumière. Pour clarifier ce dernier superlatif, la production est 50 fois supérieure à la production mondiale d’électricité par demi-picosecondequi était la durée de l’explosion du laser Trident.

Psssssst :  LulzSec inaugure l'anarchie sur Internet - High-teK.ca

Le faisceau de deutérium ne parcourt qu’environ un demi-centimètre avant de toucher un deuxième échantillon d’émission (l’échantillon réel testé), et les particules lourdes transportent suffisamment de force pour déclencher la libération d’une tempête de neutrons de grande puissance. Ces neutrons ont une capacité exceptionnelle à traverser des matériaux lourds – comme, par exemple, l’extérieur métallique d’un conteneur d’expédition ou même le blindage nécessaire pour cacher les matières radioactives des détecteurs de rayonnement plus banals. Une fois à travers, les neutrons transportent encore suffisamment de puissance pour démarrer une réaction de fission de bas niveau. Cela provoque la libération d’encore plus de neutrons, appelés «retardés». Au cours de secondes entières (pah !), l’échantillon émettra des neutrons détectables selon un schéma qui montre à la fois l’identité et la quantité de l’échantillon.

Les détecteurs de neutrons sont utilisés depuis un certain temps pour la sécurité des frontières, mais ils sont gros et peu maniables. Ils se sont également appuyés sur l’hélium-3 pour leur travail, et l’hélium devient de plus en plus cher et difficile à trouver. Les chercheurs fantasment sur des versions montées sur camion ou même à taille humaine de leur détecteur, avec toutes les augmentations de sécurité que cela apporterait.

Il y a des problèmes, cependant. Comme on peut le voir dans la vidéo officielle ci-dessus, les « conteneurs » interrogés dans cette expérience sont très petits, alors que les conteneurs d’expédition réels vont de 8 à 53 pieds de long. Il existe aujourd’hui près de 20 millions de conteneurs de ce type en circulation dans le monde. Cependant, les scientifiques de Los Alamos n’hésitent pas à miniaturiser leur nouvelle technologie, ils ont donc probablement une voie hypothétique en tête. Petit n’est pas nécessairement meilleur, cependant, car il est difficile d’imaginer que cette technologie puisse analyser tout l’intérieur d’un conteneur, plutôt qu’un mince ruban d’espace à l’intérieur. Vous voulez battre la sécurité des frontières ? Collez votre échantillon au plafond avec du ruban adhésif.

Psssssst :  Trump aurait ignoré la sécurité des smartphones parce que c'est " trop gênant "

Dans tous les cas, le brevet est en instance. La sécurité des frontières américaines a fait l’objet de nombreuses critiques au fil des ans, et ils sauteront sans aucun doute sur toute nouvelle technologie qui pourrait consolider leurs nombreuses lacunes en matière de sécurité.

Maintenant lis: Le nucléaire est notre seul espoir, ou la plus grande hypocrisie écologiste de tous les temps

Bouton retour en haut de la page