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Curiosity célèbre le premier anniversaire de sa mission pour trouver la vie sur Mars – High-teK.ca

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Hier matin marquait le premier anniversaire de la mission Mars Science Laboratory (MSL) de la NASA. Il y a un an, une fusée Atlas V 541 a décollé de Cap Canaveral avec la charge utile interplanétaire la plus grande et la plus chère jamais construite par l’humanité : le rover Mars Curiosity. Chargée de découvrir si Mars a déjà soutenu la vie extraterrestre, la mission MSL a jusqu’à présent été un succès sans précédent – ​​et, espérons-le, entre les mains habiles des ingénieurs de la NASA, Curiosity continuera à fournir des données scientifiques précieuses pour les années à venir.

Le vaisseau spatial MSL, volant dans l'espaceLa mission MSL a commencé sérieusement lorsque le vaisseau spatial – Curiosity installé dans une coque de protection dotée de son propre système de propulsion par propulseur (photo de droite) – a été déposé par la fusée Atlas V sur une orbite de transfert héliocentrique de Mars, le 26 novembre 2011. À ce stade , le vaisseau spatial MSL a commencé son voyage de 352 millions de milles (566 millions de km) vers Mars. À une vitesse de croisière de 22 500 mph (36 210 km/h), cela a pris 253 jours.

En atteignant l’orbite martienne, MSL a commencé l’EDL la plus complexe – entrée, descente et atterrissage – que la NASA ait jamais tentée. Les anciens rovers tels que Opportunity et Sojourner étaient suffisamment petits pour pouvoir être airbags – littéralement, claquant à la surface de Mars avec des airbags géants atténuant tout dommage – mais Curiosity, à près d’une tonne (899 kg, 1982 lb) est beaucoup trop grand pour un tel approcher. Au lieu de cela, MSL a ralenti sa descente avec un parachute, des roquettes et finalement une grue céleste (exactement ce à quoi cela ressemble) a plané dans les airs et déposé Curiosity en toute sécurité à la surface de la planète rouge.

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Les étapes finales de l'EDL de MSL Curiosity

Cette nouvelle approche de l’EDL a réussi à placer Curiosity à seulement 2,4 km (1,5 mi) de sa cible, après un voyage de 9 mois et 352 millions de miles – époustouflant, si vous y réfléchissez. Maintenant qu’il a été prouvé que cela fonctionnait, il est probable que toutes les futures missions vers Mars – y compris habité missions – utilisera cette même approche de grue céleste.

MSL Curiosity, atterrissant sur Mars, à l'aide d'une grue céleste

Curiosity en est maintenant à quatre mois de sa mission principale de deux ans pour atteindre le mont Sharp dans le cratère Gale et analyser des échantillons de roche à la recherche de signes de vie. La curiosité, avec ses générateur thermoélectrique à propulsion nucléaire, devrait rester actif pendant des années, mais s’il atteint le cap des deux ans, la mission sera considérée comme un succès. Au cours des quatre derniers mois, Curiosity a passé la plupart de son temps à essayer sa suite de 10 instruments et laboratoires scientifiques embarqués, et à prendre des milliers de photos avec ses Navcams, Mastcams et MAHLI. Au total, Curiosity a renvoyé plus de 23 000 images brutes sur Terre.

Dans les dernières nouvelles, Curiosity a pris son premier reniflement de l’atmosphère martienne en utilisant son instrument SAM et probablement exclu l’existence d’une vie extraterrestre sur Mars. Ces derniers jours, Curiosity s’est finalement éloigné du site de Rocknest et se trouve désormais à Point Lake, où la NASA espère tester le dernier outil encore non testé de Curiosity : une perceuse capable de percer les rochers.

Un beau panorama de Gale Crater, photographié depuis le site Rocknest

Un beau panorama de Gale Crater, photographié depuis le site de Rocknest. Vous voudrez voir la grande version de cette image (cliquez)

Jusqu’à présent, Curiosity n’a fait que tester ses systèmes. Point Lake, cependant, se trouve en bordure de Glenelg – le premier site scientifique que Curiosity interrogera correctement. Curiosity traînera à Glenelg pendant quelques semaines/mois, puis il se tournera vers le sud vers l’objectif principal de la mission : Mount Sharp, ou Aeolis Mons comme il est officiellement connu. À 18 000 pieds (5,5 km) de haut, on espère que les couches sédimentaires inférieures du mont Sharp révéleront l’histoire de la géologie martienne et s’il y a déjà eu de la vie sur Mars.

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