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Arrêt de Silk Road : L’ascension et la chute de l’un des cybercriminels les plus prospères et les plus naïfs du Web

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Ross William Ulbricht ressemblait à beaucoup de gens de sa génération : il était opiniâtre, cultivé et avait une éducation diversifiée sur les manières du monde. Il regarda la trentaine approcher lentement, parlant de plus en plus à ses amis de la façon dont les choses devraient être. Il a obtenu plusieurs diplômes et a même publié un livre sur la science des matériaux, mais cela n’a pas suffi. Il a écrit de longs articles introspectifs sur Facebook et Google+ détaillant sa vision de la liberté ; pour Ulbricht, la vraie liberté était un idéal réaliste et réalisable, prêt et attendant quiconque oserait l’atteindre et le saisir dans tous les aspects de la vie. En surface, Ulbricht semblait être un libertaire Internet assez standard, un fan de Ron Paul sur YouTube, un idéaliste de fauteuil avec plus d’intérêt à prôner l’action libre qu’à l’exercer. Il n’y avait qu’une chose qui distinguait Ross William Ulbricht : il se trouvait qu’il était l’un des hommes les plus recherchés de la planète.

Cette semaine, le Le FBI a démasqué Ulbricht comme l’un des criminels les plus notoires du monde, effronté et sans vergogne, un homme qui se moquait de la police pour son incapacité persistante à le clouer au mur. Mieux connu sous le pseudonyme Dread Pirate Roberts, Ulbricht n’a été abattu que grâce à une collaboration entre plusieurs agences, dont la DEA, l’IRS et le Department of Homeland Security. Dans leurs dossier completle gouvernement allègue un scientifique des matériaux post-diplômé, fanatique du dub step, et « Investment Adviser » autoproclamé était l’approximation la plus proche de Pablo Escobar sur Internet. Nous savons maintenant qu’Ulbricht n’a adopté le nom de Dread Pirate Roberts qu’après avoir déjà fondé son empire criminel en février 2011. Jusque-là, lui et sa création étaient connus sous le même nom : la Route de la Soie.

Ross William Ulbricht

Ross William Ulbricht

La Route de la Soie était la version du Deep Web d’un bazar non réglementé, un marché pour tout ce qui était jugé peu recommandable ou illégal par le monde traditionnel. Il n’y avait pratiquement aucune restriction sur les ventes (les armes à feu étaient autorisées pendant une courte période, mais plus tard interdites) et pratiquement aucun contrôle sur la distribution. Un vendeur australien pourrait accepter des Bitcoins pour une expédition de LSD vers, par exemple, le Brésil. Un autre pourrait accepter un envoi similaire comme troc contre du travail en piratant un compte Facebook spécifié. C’était le rêve d’Ulbricht devenu réalité : un véritable marché libre, sans entraves des gouvernements dont il méprisait tant les réglementations. Et donnez-lui crédit, puisque l’entreprise d’Ulbricht lui aurait rapporté environ 80 millions de dollars en commissions, en utilisant les valeurs Bitcoin actuelles. Dans la même mesure, la Route de la Soie était le site de plus d’un milliard de dollars de transactions illégales, et toutes les expéditions passaient par le système postal conventionnel.

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Dread Pirate Roberts a dirigé la Route de la Soie avec une arrogance emblématique qui n’a échappé qu’à la risible parce qu’elle flottait au sommet d’une entreprise indéniablement réussie. En tant que DPR, Ulbricht a parlé de la justice morale de son projet, du mal de ceux qui l’arrêteraient et des prouesses intellectuelles de ceux qui voyaient de la valeur dans son travail. Pour entendre DPR le dire, les utilisateurs de la route de la soie étaient des combattants de la liberté – ce qui a fait d’Ulbricht leur roi. C’était un groupe passionné – mais pendant un certain temps, il est resté petit et consanguin. Ulbricht avait besoin de la Route de la Soie pour se développer.

La plus grande faiblesse du Deep Web est aussi sa plus grande force : il est vraiment difficile de trouver quoi que ce soit. C’est très bien si vous voulez mettre en place une salle de chat exclusive pour votre entreprise criminelle réelle, mais terrible si vous voulez faire d’un site d’oignon votre véritable entreprise. Comment amener les clients vers un site pratiquement introuvable ? Eh bien, vous faites de la publicité, bien sûr. À la mi-2011, Ulbricht s’est rendu sur un certain nombre des forums les plus pertinents sous des noms d’utilisateur, y compris « altoid », poussant une nouvelle entreprise Bitcoin appelée Silk Road – et l’un de ces comptes liés à une adresse e-mail : rossulbricht@gmail.com.

La plainte du gouvernement contre Ulbricht détaille certaines activités vraiment accablantes.

La plainte du gouvernement contre Ulbricht détaille certaines activités vraiment accablantes.

Ce fut le point de départ de ce qui est l’une des plus importantes arrestations de l’histoire de la cybercriminalité, et la dernière d’une série de coups fondamentaux à la sécurité du Deep Web. Les responsables ont rampé d’une mise à jour banale des médias sociaux à l’autre – à l’époque où il poussait la route de la soie aux premiers utilisateurs en ligne, son profil LinkedIn affirmait qu’il travaillait sur une «simulation économique» conçue pour «donner aux gens une expérience de première main de ce que ce serait de vivre dans un monde sans recours systémique à la force. Ulbricht affiche une incapacité presque adorable à faire la distinction entre l’anarchisme philosophique et la subversion réelle de la loi – mais son aventure dans le monde du crime n’est pas restée amusante longtemps.

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Alors que les enquêteurs rassemblaient leurs preuves les plus accablantes selon lesquelles Dread Pirate Roberts était le visage public de Ross Ulbricht, les choses prirent une tournure violente. Un utilisateur avec le nom de FriendlyChemist a commencé à menacer Ulbricht de divulguer des informations sur des milliers d’utilisateurs de Silk Road – essentiellement la pire menace possible pour l’existence continue du site. Ulbricht, semble-t-il, n’a pas hésité. C’était peut-être une simple exposition aux couches les plus sombres de la pègre, mais face à l’effondrement de tout ce qu’il avait construit, cet étudiant livresque en chimie s’est tourné vers l’un des produits les plus odieux de son propre site : le meurtre à forfait.

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