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Apple aurait déplacé les SoC A6X et A7 de Samsung vers TSMC – il était temps

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La grande nouvelle aujourd’hui (c’est toujours un peu sec après le Nouvel An et avant le CES) est que TSMC est sur le point de commencer la production d’essai du processeur A6X d’Apple tout en augmentant la production d’A7 plus tard cette année sur 20 nm. C’est une décision qui a mis longtemps à venir.

En termes de relations, Apple et Samsung ont depuis longtemps dépassé le juge Judy et Jerry Springer et sont descendus dans ce que les sociologues appellent «la zone Lohan». Quand Apple a lancé l’iPhone 5 plus tôt cette année, il a laissé échapper que, alors que Samsung construisait le processeur, il servait strictement à titre de fondeur, n’ayant apporté aucune autre propriété intellectuelle au projet. C’était très inhabituel à une époque où les fonderies se démènent pour ajouter Capacités de type IDMet cela indiquait à quel point les relations étaient mauvaises entre les deux sociétés.

Le facteur surprenant ici n’est pas qu’Apple s’éloignerait de Samsung, mais qu’il a déjà fallu autant de temps pour le faire. Cela implique qu’il existe des contrats entre les deux sociétés qui ont ralenti le processus. Jusqu’à présent, Apple représentait la majorité des activités de fonderie de Samsung et il faudra du temps au fabricant sud-coréen pour se tourner vers d’autres clients et maintenir ses usines à pleine capacité.

La production d’essai, quant à elle, n’est guère la même chose que l’épuisement. TSMC a des contrats préexistants qu’il doit honorer avec Qualcomm, Nvidia, AMD et les autres sociétés qui s’appuient sur son processus 28 nm. C’est en partie pourquoi le PDG Morris Chang a lancé l’idée d’investir dans des installations de fonderie spécifiques pour des clients particuliers plus tôt cette année, et la société a déclaré qu’elle s’attend à être limitée en capacité sur 28 nm jusqu’en 2013. Néanmoins, faire décoller la production de l’A6X est une étape importante vers la rupture avec Samsung. Le timing suggère qu’Apple a peut-être financé le développement de deux versions différentes de la même puce – une chez Samsung, construite en utilisant la technologie gate-first, et une chez TSMC en utilisant le processus gate-last de cette société.

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Porte en premier contre porte en dernier

Il est tout à fait possible que TSMC lance une version 28 nm d’une puce Apple en 2013 ; la rampe et la demande qui en résulte pourraient même expliquer pourquoi la société a déclaré qu’elle pensait que la capacité de 28 nm serait limitée jusqu’à la fin de l’année. Quoi qu’il en soit, la décision d’Apple de passer à TSMC, le cas échéant, pourrait avoir un impact profond sur le reste de l’industrie. Si TSMC et Apple commencent à travailler en étroite collaboration, les concurrents d’Apple pourraient décider de déplacer leurs activités ailleurs, en particulier si la fonderie taïwanaise a effectivement construit une usine sur mesure pour son client de Cupertino. Nvidia a déjà collaboré avec Samsung ; d’autres joueurs pourraient facilement emboîter le pas.

C’est une situation à surveiller. Les sauts de nœuds de processus devenant de plus en plus difficiles, les fonderies et leurs clients vont chercher des moyens d’accélérer la R&D et les structures de partage des coûts. Il y a déjà eu beaucoup de spéculations sur la question de savoir si un processeur gate-last 28 nm aurait ou non des caractéristiques de performances/puissance supérieures à la conception 32 nm de Samsung, mais la réponse à cette question n’est tout simplement pas claire. Il est plus exact de dire que l’une ou l’autre conception pourrait être supérieure à l’autre, en fin de compte, en fonction d’un large éventail de caractéristiques. Les réductions de nœud de processus, en elles-mêmes, sont n’est plus un itinéraire garanti pour réduire la consommation d’énergie.

SoC Apple A7

En ce qui concerne la montée en puissance de l’A7 et du 20 nm au second semestre 2013, cela dépend de votre définition du mot « rampe ». Dans le monde x86, la « rampe de production » a tendance à signaler un lancement à court terme. TSMC est un peu plus fluide avec de telles déclarations. Dans le passé, la société a annoncé la production d’un nouveau nœud un an ou plus avant l’expédition effective des produits. Même une fois qu’un nœud a été expédié, les contraintes de capacité ont tendance à maintenir la disponibilité pratique des produits à un faible niveau pendant des mois.

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Cela dit, TSMC pousse fort. Il prévoit même de essayez de sauter en avant pour gagner du terrain sur Intel. Tout de même, il est peu probable que nous voyions un volume d’expédition de 20 nm avant le milieu de 2014, sinon le début de 2015. Les clients traîneraient des pieds et détesteraient s’engager dans un nœud où les gains de processus et de performances devraient être plus petit que n’importe quelle génération précédente, il n’y a tout simplement pas beaucoup de raisons de repousser les limites de celui-ci.

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