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À l’intérieur du SAGE d’IBM à 67 milliards de dollars, le plus grand ordinateur jamais construit

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En 1957, IBM a commencé la construction de l’environnement au sol semi-automatique, de loin le plus grand ordinateur du monde. S’étendant sur plus de 20 sites différents, chacun équipé d’ordinateurs de la taille d’un acre et connecté par un réseau national de modems à la pointe de la technologie à 1 300 bauds, SAGE était le summum des radars et des défenses aériennes antimissiles de la guerre froide aux États-Unis.

SAGE, comme la plupart des supercalculateurs, a été conçu pour résoudre un problème de mégadonnées. Pendant la guerre froide, des centaines d’installations radar à travers l’Amérique du Nord étaient constamment à l’affût de missiles et de bombardiers soviétiques. Comme vous pouvez l’imaginer, ces stations ont produit beaucoup de données – beaucoup de données qui devaient être analysées et traitées immédiatement. Avec la taille physique des États-Unis, la vitesse élevée des avions à réaction modernes et le grand nombre de vecteurs d’attaque possibles, l’armée américaine a décidé qu’un réseau d’ordinateurs était la seule solution viable.

Carte radar et centre de direction SAGE

SAGE se composait d’environ 20 centres de direction, dont chacun était un cube de béton sans fenêtre d’un acre de large (voir ci-dessous). À l’intérieur de chaque DC se trouvaient deux processeurs, chacun mesurant 7 500 pieds carrés et composé de 60 000 tubes à vide, 175 000 diodes, 13 000 transistors dernier cri et 256 Ko de RAM à noyau magnétique, consommant un total de 3 MW de puissance et pesant 250 tonnes. Chaque processeur – un seul fonctionne à la fois ; l’autre a été conservé comme disque de secours pour minimiser les temps d’arrêt – était capable d’exécuter 75 000 instructions par seconde, ce qui était suffisant pour cracher des tonnes de données radar sur 150 consoles CRT.

Un cube en béton SAGE

Selon Scott Locklin, c’était le premier système qui utilisait des moniteurs CRT (tube cathodique) et le premier à utiliser une RAM à noyau magnétique. (Voir: L’histoire du stockage informatique.) Comme vous pouvez le voir sur la photo ci-dessous, les opérateurs SAGE ont utilisé des stylos lumineux pour interagir avec leurs CRT – une autre première, quelque 30 ans avant l’arrivée du pistolet léger Zapper de la NES.

Interface SAGE CRT, avec light gun

Chacun des centres de direction était relié les uns aux autres, une poignée de centres de commande et des centaines de centres radar, par des lignes téléphoniques AT&T (traversant un bunker souterrain central et renforcé) et des tours à micro-ondes. Au bout de chaque ligne téléphonique se trouvait un modem Bell 101 – le premier modem produit en série et le premier appareil à utiliser ASCII. SAGE a été l’un des premiers réseaux étendus, et beaucoup de ceux qui ont travaillé sur SAGE continueraient à être impliqués avec la création d’ARPANET en 1969. ARPANET, si vous ne le saviez pas, est ce qui est finalement devenu l’Internet.

À ce stade, vous vous demandez peut-être ce qu’est la partie « semi-automatique » de SAGE. Croyez-le ou non, SAGE était en fait équipé de la technologie pour lancer et contrôler des avions intercepteurs (tels que le F-101B Voodoo et le F-4 Phantom) et des missiles de défense aérienne. Assez effrayant, l’un des missiles que SAGE pouvait lancer et contrôler était le CIM-10 Bomarc (vidéo ci-dessous), qui était équipé d’une ogive nucléaire. SAGE a communiqué avec les avions et les missiles via des signaux radio HF, VHF et UHF transmis par les stations radar.

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Au total, on estime que le système SAGE a coûté environ 10 milliards de dollars en 1954, soit environ 67 milliards de dollars aujourd’hui, soit environ trois fois ce que les États-Unis ont dépensé pour le projet Manhattan pendant la Seconde Guerre mondiale. SAGE est resté en opération continue entre 1963 et 1984, avec des milliers de personnes partout en Amérique du Nord scannant constamment leurs écrans radar pour les attaques soviétiques, tous aspirant à une opportunité de lancer une arme nucléaire radiocommandée. Comme nous le savons maintenant, cependant, SAGE n’a probablement vu que peu ou pas d’action au cours de ses 21 années de fonctionnement. Avant de qualifier le prix de 67 milliards de dollars d’exorbitant, souvenez-vous de ceci : si SAGE n’avait jamais été construit, nous vivrions peut-être dans un monde sans Internet, sans IBM, sans systèmes de contrôle du trafic aérien, et peut-être que nous serions tous s’appelant camarade.

Pour plus d’informations sur SAGE, regardez l’infopublicité de 20 minutes – produite par l’US Air Force elle-même – intégrée ci-dessous.

Maintenant lis: L’histoire des supercalculateurs

[Image credit: Jurvetson]

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